Проблема соотношения обучения и развития психики ребенка была в центре внимания Леонида Владимировича Занкова на протяжении всех этапов его научно-исследовательской деятельности. Еще в 20–40-е годы, занимаясь изучением психики аномального ребенка, он одновременно исследовал и педагогические условия, влияющие на особенности развития этих детей, разрабатывал пути коррекции выявляемых особенностей средствами обучения.

Л. В. Занков, ставя перед собой и коллективом лаборатории задачу — раскрыть в результате исследования характер объективной закономерной связи между построением обучения и ходом общего развития школьников, исходил из определенных теоретических и практических предпосылок.

В теоретическом плане он отталкивался от прочно утвердившегося к тому времени в психологии и в педагогике положения о ведущей роли обучения в развитии, которое, как известно, было выдвинуто Л. С. Выготским в рамках его культурно-исторической теории развития психики и знаменовало собой переход психологической науки на позиции диалектико-материалистической методологии и впоследствии явилось направляющим началом в развертывании исследований в области психологии. Фактически оно определяло собой и подход к организации образовательного процесса в советской школе, поскольку признавалось, что в процессе обучения происходит и усвоение знаний, и развитие учащихся.

Л. В. Занков, как ученик и соратник Л. С. Выготского, также разделял это положение. Однако, рассуждал Занков, отсутствуют достоверные научные факты, полученные в психологических и педагогических исследованиях, которые бы его обосновывали и раскрывали, как реально протекает процесс развития детей в тех или иных конкретных педагогических условиях. Без таких фактов, считал он, проблема соотношения обучения и развития решена быть не может.

Заслуга Л. В. Занкова как раз и состоит в том, что он поставил вопрос о зависимости развития от обучения на фундамент конкретного исследования, предполагающего изменить построение обучения, существующее в практике, и изучить развитие детей в этих измененных условиях.

Мысль о том, что ребенок обладает внутренним миром, сложившимся до начала его школьной жизни, что этот внутренний мир — мощная сила, определяющая ход психического развития — красной нитью проходит через исследования и труды Л. В. Занкова.

Выявление соотношения внешних и внутренних причин развития учащихся — характерная особенность исследования проблемы обучения и развития в лаборатории Л. В. Занкова. В признании сложности причин психического развития и необходимости их раскрытия состоит его исходная теоретическая позиция.

В качестве практической предпосылки исследования проблемы обучения и развития выступали наблюдения за реальным положением дел в начальных классах, которые показывали, что даже в случаях успешного овладения знаниями и навыками ученики слабо продвигались в общем развитии. Это свидетельствовало о необходимости поиска причин такого расхождения и путей повышения результативности обучения. Примененная в лаборатории Л. В. Занкова методика изучения соотношения обучения и развития позволила получить огромный фактический материал, отражающий реальный ход развития детей прежде всего в разных условиях обучения. Не на одном, а на сотнях классов было показано, что новая система обучения ведет к иным результатам, к иным показателям развития и усвоения знаний школьниками. Причем это принципиальный момент в исследовании лаборатории Л. В. Занкова: развитие не просто интенсифицируется, не просто дети «на год раньше» овладевают теми или иными мыслительными действиями (а так иногда определяется большая эффективность нового построения обучения для развития), а качественно по-иному происходит развитие, возникает другой психологический облик школьников.

В основу разрабатываемой в отечественной возрастной и педагогической психологии концепции о соотношении обучения и умственного развития ребенка легло положение о зонах актуального развития (ЗАР) и зоне ближайшего развития (ЗБР). Эти уровни психического развития были выделены Л.С. Выготским (см. рис. 1).

Л.С. Выготский показал, что реальное соотношение умственного развития к возможностям обучения может быть выявлено с помощью определения уровня актуального развития ребенка и его зоны ближайшего развития. Обучение, создавая последнюю, ведет за собой развитие; и только то обучение действенно, которое идет впереди развития.

Зона ближайшего развития - это расхождения между уровнем актуального развития (он определяется степенью трудности задач, решаемых ребёнком самостоятельно) и уровнем потенциального развития (которого ребёнок может достигнуть, решая задачи под руководством взрослого и в сотрудничестве со сверстниками).

Ученый считал, что ЗБР определяет психические функции, находящиеся в процессе созревания. Она связана с такими фундаментальными проблемами детской и педагогической психологии, как возникновение и развитие высших психических функций, соотношение обучения и умственного развития, движущие силы и механизмы психического развития ребёнка. Зона ближайшего развития - следствие становления высших психических функций, которые формируются сначала в совместной деятельности, в сотрудничестве с другими людьми, и постепенно становятся внутренними психическими процессами субъекта.

Зона ближайшего развития свидетельствует о ведущей роли обучения в умственном развитии детей. "Обучение только тогда хорошо, - писал Л.С. Выготский, - когда оно идёт впереди развития". Тогда оно пробуждает и вызывает к жизни много других функций, лежащих в зоне ближайшего развития. Обучение может ориентироваться на уже пройденные циклы развития - это низший порог обучения, но оно может ориентироваться на ещё не созревшие функции, на ЗБР, - это высший порог обучения; между этими порогами и находится оптимальный период обучения. ЗБР даёт представление о внутреннем состоянии, потенциальных возможностях развития ребенка и на этой основе позволяет дать обоснованный прогноз и практические рекомендации об оптимальных сроках обучения как для массы детей, так и для каждого отдельного ребёнка. Определение актуального и потенциального уровней развития, а также ЗБР составляет то, что Л.С. Выготский называл нормативной возрастной диагностикой, в отличие от симптоматической диагностики, опирающейся лишь на внешние признаки развития. В этом аспекте зона ближайшего развития может быть использована как показатель индивидуальных различий детей. В отечественной и зарубежной психологии проводятся исследования с целью разработки методик, позволяющих качественно описать и количественно оценить ЗБР.

ЗБР может быть выявлена и при изучении личности ребёнка, а не только его познавательных процессов. При этом выясняется разница между стихийно складывающимися в процессе социализации личностными характеристиками и теми сдвигами в развитии личности, которые происходят в результате направленных воспитательных воздействий. Оптимальные условия для выявления ЗБР личности создаёт интеграция её в коллективе