В педагогической психологии различаются две взаимосвязанные стороны образовательного процесса: обучающая, воспитывающая и обучающаяся, т. е. обучение, осуществляемое педагогом, и научение в самом широком смысле слова или, точнее, учение, осуществляемое учеником.

Обучение в наиболее употребительном смысле этого термина означает целенаправленную, последовательную передачу (трансляция) общественно-исторического, социокультурного опыта другому человеку (людям) в специально организованных условиях семьи, школы, вуза, сообщества.

Самым общим понятием, обозначающим процесс и результат приобретения индивидуального опыта биологической системой (от простейших до человека), является научение. Научение человека в результате целенаправленного, сознательного присвоения им передаваемого ему общественно-исторического опыта и формирования на этой основе индивидуального опыта определяется как учение.

Наряду с понятием «учение» в отечественной психологии (Л.С.Выготский, А.Н.Леонтьев, Д.Б.Эльконин, В.В.Давыдов, А.К.Маркова), а затем и в зарубежной (Й.Ломпшер, Й.Лингарт) используется понятие «учебная деятельность», в содержание которого входят не только процессуальность и результативность, но и структурная организация, и самое главное – субъектность учения. Этот переход к определению учения как учебной деятельности включает три этапа (А.К.Маркова, Г.С.Абрамова). На первом этапе – в конце 50-х годов – Д.Б.Элькониным была выдвинута гипотеза о строении учебной деятельности, о её значении в психическом развитии ребёнка и начато её экспериментальное изучение. На втором этапе исследовались особенности этой деятельности, её структурные компоненты. Третий этап – изучение тех психических новообразований, которые формируются в этой деятельности.

Согласно Д.Б.Эльконину, учебная деятельность – это деятельность направленная, имеющая своим содержанием овладение обобщёнными способами действий в сфере научных понятий. Учебная деятельность соответственно может рассматриваться как специфический вид деятельности. Она направлена на самого обучающегося как её субъекта – совершенствование, развитие, формирование его как личности благодаря осознанному, целенаправленному присвоению им социокультурного опыта в различных видах и формах общественно полезной, познавательной, теоретической и практической деятельности. Деятельность обучающегося направлена на освоение глубоких системных знаний, отработку обобщённых способов действий и их адекватного и творческого применения в разнообразных ситуациях.