Возрастные изменения могут происходить двумя путями: постепенно, литически  и резко, критически.

Устойчивые периоды развития характеризуются медленным, эволюционным течением. Здесь на протяжении длительного срока не происходит каких-либо резких сдвигов и перемен, перестраивающих всю личность ребёнка. Более или менее заметные изменения выступают наружу только как заключение продолжительных процессов латентного развития.

Критические периоды характеризуются чертами противоположными устойчивым периодам развития. В этих периодах на протяжении короткого времени (от нескольких месяцев до двух лет) сосредоточены резкие, капитальные сдвиги и смещения, изменения и переломы в личности ребёнка.

Для Л.С.Выготского каждый развития ребёнка период отделяется от другого периода возрастным кризисом.

Периодизация психического развития Л.С.Выготского (критерий деления детского развития на отдельные возрасты – новообразования): 1) кризис новорождённости; 2) младенческий возраст (2 мес. – 1 год); 3) кризис одного года; 4) раннее детство (1 – 3 года); 5) кризис трёх лет; 7) дошкольный возраст (3 – 7 лет); 8) кризис семи лет; 9) школьный возраст (8 – 12 лет); 10) кризис тринадцати лет; 11) пубертатный возраст (14 – 18 лет); 12) кризис семнадцати лет.

В отличие от кризисов невротического и травматического характера возрастные кризисы относятся к нормативным процессам, необходимым для поступательного хода личностного развития (Э.Эриксон).

В детском возрасте обычно выделяют: 1) «кризис одного года жизни»; 2) «кризис трёх лет»; 3) кризис 6 – 7 лет»; 4) «подростковый кризис» (10-11 лет).

Указанные хронологические границы возрастных кризисов достаточно условны, что объясняется значительным различием индивидуальных, социо-культурных и других параметров. По тем же причинам могут варьировать и форма, и длительность, и острота протекания кризисов. Для кризисов психического развития в детстве характерны процессы перехода к новому типу взаимоотношений детей со взрослыми, при котором учитываются новые, возросшие возможности ребёнка, изменение социальной ситуации развития, смена деятельности, перестройка всей структуры сознания ребёнка (Л.С.Выготский, А.Н.Леонтьев, Д.Б.Эльконин и др.).

Процессы перехода детей на новую возрастную ступень связаны с разрешением нередко весьма острых противоречий между сложившимися у них ранее формами взаимоотношений с окружающими людьми и своими возросшими физическими и психологическими возможностями и притязаниями. Негативизм, упрямство, капризность, состояние повышенной конфликтности и другие свойственные возрастным кризисам негативные поведенческие проявления обостряются в случае игнорирования взрослыми новых потребностей ребёнка в сфере общения и деятельности и, напротив, смягчаются при правильном воспитании. Непреходящее позитивное значении кризисов для процесса формирования личности не могут умалить конфликтность и трудновоспитуемость ребёнка в эти периоды.

Значительно менее изучены возрастные кризисы зрелых периодов жизни и старости. Известно, что такие поворотные пункты возникают заметно реже, чем в детстве, и протекают, как правило, более скрыто, без выраженных изменений в поведении.