Разложение и упадок рабовладельческого строя привели к замене его новым, феодальным. И хотя он был, несомненно, более прогрессивным, чем предшествовавший ему рабовладельческий (ведь основная производительная сила — крестьянин имел хозяйство и потому проявлял некоторую заинтересованность в труде в отличие от раба), однако в основе феодального строя также лежала частная собственность феодалов, светских и духовенства, на землю, сопровождавшаяся жесткой эксплуатацией работавших на ней подвластных землевладельцам крестьян. Крупной политической силой и идеологическим оплотом феодального строя была католическая церковь. Она играла большую роль в жизни средневекового западноевропейского общества. Церковь оправдывала эксплуатацию народных масс. Используя учение о прирожденной греховности человека, она призывала к аскетизму, умерщвлению плоти для спасения души в будущей загробной жизни и тем воспитывала у людей долготерпение и смирение, покорность феодалам, учила, что жизнь на земле — подготовка к загробному миру, в котором все будут вознаграждены за перенесенные па земле страдания. Это отвлекало угнетенных от борьбы с насилием и эксплуатацией.

Католическое духовенство крайне враждебно относилось к античной культуре: науке, искусству, школе; оно пропагандировало взгляд на ребенка как на существо, от рождения причастное к «первородному греху», который следует побеждать путем воспитания «в страхе божьем».

При монастырях существовали монастырские школы, при церквях — приходские школы. Прежде всего они готовили духовных лиц для занятия низших церковных должностей, но с течением времени в этих школах стали также учиться и те, кто не собирался быть служителем церкви. Учителя — монахи или священники — воспитывали учащихся мальчиков в духе христианской религии и нравственности, учили их читать и писать на чуждом для них латинском языке, на котором велось католическое богослужение, Дети зазубривали молитвы, учились церковному пению, счету. Обучение латинской грамоте в средневековой школе велось буквослагательным методом, рассчитанным исключительно на механическое запоминание, часто даже без понимания того, что заучивается. Процесс обучения был крайне трудным и длительным. За неуспеваемость и малейшее нарушение дисциплины учеников подвергали тяжелым физическим наказаниям.

При соборах, при кафедре епископа, были кафедральные, или соборные школы, которые посещали, как правило, дети дворян и именитых граждан. Постепенно эти школы стали давать учащимся повышенное образование. Содержание его составляло богословие и так называемые «семь свободных искусств»: грамматика, риторика, диалектика (начатки религиозной философии), арифметика, геометрия, астрономия, музыка. В соборных школах в основном готовилось высшее духовенство.

Светские феодалы (рыцари) получали иное воспитание и образование, заключавшееся в овладении семью «рыцарскими добродетелями»: умением ездить верхом, плавать, фехтовать, владеть мечом, щитом и копьем, охотиться, играть в шахматы, слагать и петь стихи в честь своего сюзерена и дамы сердца. Уметь читать и писать было необязательно. Необходимые знания будущий рыцарь приобретал при дворе сюзерена, где с 7 до 14 лет был пажом при жене феодала, а затем с 14 лет до 21 года оруженосцем своего господина, сопровождал его в военных походах и на охоте. На 21-м году жизни юношу посвящали в рыцари, что сопровождалось особой торжественной церемонией.

Дочери феодалов получали образование дома и в женских монастырях, где их воспитывали в религиозном духе, обучали чтению, письму и рукоделию.

К XII—XIII вв. развитие ремесел, торговли и рост городов в Западной Европе способствовали возникновению городской, преимущественно светской, культуры. Горожане, боровшиеся с феодальным гнетом, выступали и против католической церкви. В городах ремесленники открывали для своих детей цеховые школы, а купцы — гильдейские школы. В этих школах, созданных городским населением, а не церковью, основное внимание уделялось счету, чтению и письму на родном языке. Религия не занимала в них господствующего положения. Цеховые и гильдейские школы, которые впоследствии стали городскими начальными школами, содержавшимися магистратами, нарушали монополию церкви в области обучения.

Прекрасной страницей в истории мировой культуры и педагогической мысли стала эпоха позднего европейского средневековья, прошедшая под знаком гуманистических идей Возрождения (конец XIV - начало XVII в.). Лучшие умы Европы того времени провозгласили человека главной ценностью на земле, они разрабатывали новые формы и методы воспитания, стремясь раскрыть в человеке все лучшее. В философско-педагогической мысли в обновленном виде появился идеал духовно и физически развитой личности, сложившийся под влиянием конкретных исторических условий. Выдающиеся представители эпохи Возрождения сами нередко являлись носителями такого идеала, будучи эталоном мудрости, нравственности, духовности. Гуманисты заново открыли, как много для культуры и образования сделали античные Греция и Рим. Стремясь подражать им, они и называли свое время "Возрождением", то есть восстановлением античной традиции. В греко-римской культуре видели отражение всего лучшего, что есть в человеке и природе. Гуманистов привлекал свободный дух, красота и выразительность образов классической литературы, которая для них олицетворяет идеалы воспитания. В классическом наследии стремились заимствовать то, что было утеряно, - традицию воспитания физически и эстетически развитого человека, способного на самостоятельные и полезные обществу действия. Помышляя о физическом совершенстве человека, педагоги-гуманисты многое взяли от рыцарского воспитания. Педагогическая триада Возрождения (классическое образование, физическое развитие, гражданское воспитание) включает три основных слагаемых: античность, средневековье и идеи - предвестники нового общества. Италия стала колыбелью европейского Возрождения. Борьба итальянских городов за независимость, пробуждение чувства причастности к единому этносу породили духовное движение, которое выдвинуло идеи гражданского воспитания (Л. Альберти (1404—1472), Л. Бруни (1369—1444), Л. Балла (1405/1407—1457), В. да Фельтре( 1378—1446), Б. Гуарини (1374—1460). Итальянские гуманисты XV -XVI вв. полагали, что наилучший путь воспитания - изучение классической греко-римской культуры. В качестве образца итальянские мыслители рассматривали педагогические идеи Квинтилиана К ним, например, обратились в 20-х гг. XV в. Витторино да Фелетре и Баттисто Гуарини. Среди итальянских гуманистов Возрождения выделяется Томазо Кампанелла (1568—1639). Бунтарь и еретик, он провел 27 лет в тюрьме, где написал ряд трактатов, в том числе "Город солнца". В этой утопии рисуется образец общества экономического и политического равенства. В трактате изложены педагогические идеи, пафос которых заключен в отрицании книжности, возврате к природе, отказе от узкой специализации, в энциклопедизме и универсализме образования. Кампанелла подчеркивал обязательное участие детей в общественно полезном труде. В мастерских и на полях они получают практические навыки, знакомятся с орудиями труда, работают вместе со взрослыми. Идеи Возрождения из Италии проникают в соседнюю Францию. Парижский университет становится очагом идей гуманизма. Отсюда они распространяются на Центральную и Северную Европу. Среди представителей французского Возрождения, повлиявших на развитие педагогической мысли и школьной практики, выделяются Гюйом Бюде (1468—1540), Пьер Рамус (1515 - 1572), Франсуа Рабле (1494—1553) и Мишель Монтень (1533—1592). Гюйом Бюде и Пьер Рамус выступили с инициативой пересмотреть программу образования. Ф. Рабле едко и остроумно обличал пороки средневекового воспитания и обучения и одновременно рисовал идеал гуманистического воспитания, главная цель которого - духовное и телесное развитие личности. Рабле критиковал бесчеловечность методов воспитания, неэффективность обучения в школе. С откровенным презрением он писал о догматическом изучении религиозных текстов. Мишель Монтень в своем основном труде "Опыты" рассматривает человека как наивысшую ценность. Он верит в его неисчерпаемые возможности, относясь с большой долей скепсиса к божественному провидению. По меткому замечанию французского историка педагогики Ж. Шампо, Монтень "предпочитает снять перед Богом шляпу, но не становиться на колени". Монтень видит в ребенке не уменьшенную копию взрослого, как это считалось в средневековой педагогике, а природную индивидуальность. Ребенок от рождения обладает первозданной чистотой, которую в дальнейшем "разъедает" общество. Из Италии и Франции гуманистическое педагогическое движение Возрождения распространилось на остальные страны Европы, и в каждой появились представители этого движенияё. Европейскую славу снискали Эразм Роттердамский и Томас Мор.Один из "властителей дум" Возрождения - Эразм Роттердамский в сатирическом сочинении "Похвала глупости" высмеивал нравы и пороки тогдашнего общества - невежество, тщеславие, лицемерие. Враг религиозного фанатизма, Эразм склонялся к свободе вероисповедания, отстаивал природное равенство людей. В своем основном педагогическом трактате "О первоначальном воспитании детей", а также в других трудах по вопросам воспитания ("О благовоспитанности детей", "Беседы", "Метод обучения", "Способ писать письма") Эразм определил необходимость сочетания античной и христианской традиций при выработке педагогических идеалов, а также принцип активности воспитанника (врожденные способности могут быть реализованы лишь через напряженный труд). Среди тех, кто заслужил память благодарного человечества, можно назвать английского мыслителя Томаса Мора. В своем главном произведении "Утопия" Т. Мор описал идеальное общество и изложил собственные взгляды на воспитание и обучение. Центральное место в его утопической теории занимает гармонично развитая личность. Цель создания социальных учреждений в таком обществе - дать каждому возможность развивать свои духовные силы, заниматься "изучением наук и искусств". В человеке особо подчеркнуты общественные и личные качества: скромность, добродетельность, трудолюбие, доброта.