Симптом – абстрактное понятие (результат врачебного суждения или умозаключения), обозначающее строго фиксированное по форме описание признака, соотнесенного с определенной патологией. Это – терминологическое обозначение патологического признака. Не каждый признак является симптомом, а только названный при установлении его причинно-следственной связи с патологией.

Выявление симптомов в большинстве случаев позволяет лишь констатировать факт наличия болезни вообще и отнести ее к той или иной отрасли медицины, так как каждая клиническая наука имеет их особый набор. Специфическими для психиатрии являются психопатологические симптомы. Они делятся на позитивные и негативные.

Позитивные обозначают признаки патологической продукции (вновь возникающие дезадаптивные признаки) психической деятельности (сенестопатии, галлюцинации, бред, тоска, страх, тревога, эйфория, психомоторное возбуждение и т. д.).

Негативные включают признаки обратимого или стойкого, прогрессирующего, стационарного или регрессирующего ущерба, выпадения, изъяна, дефекта того или иного психического процесса (гипомнезия, амнезия, гипобулия, абулия, апатия и т. п.).

Позитивные и негативные симптомы в клинической картине болезни выступают в единстве, сочетании и имеют, как правило, обратно пропорциональное соотношение: чем более выражены негативные симптомы, тем менее, беднее и фрагментарнее – позитивные.

Синдром – устойчивые закономерные сочетания симптомов, которые связаны между собой единым патогенезом и соотносятся с определенными нозологическими формами. Определение симптомокомплекса происходит при непосредственном восприятии конкретной патологии. Симптомокомплекс может не совпадать по количеству симптомов с синдромом, включать симптомы, не входящие пока ни в один синдром, а также представлять собой сочетание нескольких синдромов (психопатологических, вегетовисцеральных, неврологических, соматических).

Совокупность симптомов и синдромов, наблюдаемых в динамике, складывается в клиническую картину заболевания, которая, с учетом этиологии (причин), течения, исхода и патологической анатомии образует отдельные нозологические единицы болезней.

В.В.Ковалев предлагает выделять негативно-дизонтогенетические и продуктивно-дизонтогенетические симптомы и синдромы у детей.

К негативно дизонтогенетическим синдромам он относит синдромы общего психического недоразвития (олигофрения), психического инфантилизма. невропатии, раннего детского аутизма, психопатические синдромы и гебоидный синдром. Эти синдромы в своей основе имеют дизонтогенетические механизмы общей или парциальной ретардации, диспропорционального развития, связанного с асинхронией.

К продуктивно-дизонтогенетическим синдромам относятся: гебефренический синдром, синдромы регрессивных расстройств (нарушения психомоторики, навыков, элективный мутизм и др.), страхи, патологические фантазирование, уходы и бродяжничество в детском возрасте синдромы дисморфофобии-дисморфомании, нервной анорексии, сверхцениных увлечений и интересов подростков, Патогенетическую основу этих синдромов составляют механизм высвобождения онтогенетически более ранних форм реагирования из-под влияния позднее сформированных функциональных систем мозга и фиксация незрелых типов реакций. Эти симптомы обычно временные и исчезают по мере созревания ребенка и подростка.