Исследуя психическое развитие ребёнка, Холл пришёл к выводу, что  в его основе лежит биогенетический закон, сформулированный Э.Геккелем. Однако Э.Геккель говорил о том, что зародыши в своём эмбриональном развитии проходят те же стадии, что и весь этот род за время своего существования. Холл же распространил действие биогенетического закона на психику человека, доказывая, что онтогенетическое развитие психики ребёнка кратко повторяет все стадии филогенетического развития психики человека (теория рекапитуляции).

Ученик С.Холла К.Гетчинсон на основании теории рекапитуляции создал периодизацию психического развития, критерием в которой был способ добывания пищи. Он выделил в психическом развитии детей пять основных фаз, границы которых небыли жесткими, так что конец одной фазы не совпадал с началом следующей.

Периодизация психического развития по К.Гетчинсону: 1) стадия рытья и копания (от рождения до 5 лет); 2) стадия охоты и захвата (5 – 11 лет); 3) пастушеская стадия (8 – 12 лет); 4) земледельческая стадия (11 – 15 лет); 5) стадия промышленности и торговли, или стадия современного человека (14 – 20 лет).