Концепция Бонгеффера об экзогенном типе реакций заключается в том, что при острых инфекциях и интоксикациях клинические психические проявления сходны или даже идентичны ("человеческий мозг отвечает на вредности определенным набором реакций". Экзогенный тип реакций проявляется пятью синдромами: делирий, аменция, сумеречное состояния, эпилептиформное возбуждение, слуховой галлюциноз. В продромальном периоде экзогенно-органических психозов выделяются симптомы астении, эмоциональной гиперэстезии, раздражительной слабости. В постинфекционном (постинтоксикационном) периоде выделяют амнестические расстройства, Корсаковский синдром, проявления деменции.

Бонгеффер, изучая делирий при алкоголизме, вывел, что некоторые, считающиеся эндогенными заболевания имеют сходную симптоматику, что и «экзогенные. Экзогенные психозы не являются прямым выражением первичного отравляющего влияния (со стороны специфической инфекции), при известной силе или давности влияния токсического или токсически-инфекционного фактора спонтанно или после толчка (каким может явиться, например, подъем температуры) устанавливается в организме патогенное изменение. Оно может быть вызвано во внутренних органах или в мозговом межуточном обмене. Исходящие отсюда токсические влияния образуют этиологическое межуточное звено и как реакция на это вторичное аутотоксическое влияние должны быть рассматриваемы описанные психотические картины».

Он стремится провести границу между эндогенными и экзогенными заболеваниями, признаёт, что за вычетом делирия и корсаковского синдрома проблема патогномонического значения экзогенных синдромов оказывается весьма напутанной, однако пытается объяснить экзогенными причинами манию, пусть и эпилепсию и кататонию относит к чисто эндогенным. Разница иной раз в этиологии и патогенезе.