Этиология отвечает на вопрос, почему возникает болезнь, какова ее причина, патогенез - на вопрос, как развивается болезненный процесс, в чем его сущность.

Все разнообразные этиологические факторы психических заболеваний можно разделить на две группы: экзогенные факторы, или факторы внешней среды, и эндогенные — факторы внутренней среды.

Подобное деление этиологических факторов на экзогенные и эндогенные является в некоторой степени условным, так как при определенных условиях те или иные экзогенные факторы могут трансформироваться в эндогенные.

Между внешними экзогенно-социальными и внутренними эндогенно-биологическими факторами существует тесное взаимодействие. Так, социальный фактор в одном случае может быть непосредственной причиной психического заболевания, в другом — предрасполагающим моментом.

Таким образом, развитие психических заболеваний обусловлено сочетанным действием множества факторов.

 К экзогенным факторам относятся различные инфекционные заболевания, механические травмы мозга, интоксикации, неблагоприятные гигиенические условия, психические травмы, сложная жизненная ситуация, истощение и др. Признавая, что болезнь в большинстве случаев развивается в результате вредных воздействий экзогенных факторов, следует в то же время учитывать реактивность, сопротивляемость и приспособительную реакцию организма. Причем человек не только сам приспосабливается к условиям внешней среды, но и изменяет и приспосабливает среду в соответствии со своими потребностями.

К эндогенным факторам, обусловливающим  развитие того или иного психического расстройства, относятся некоторые заболевания внутренних органов   (соматические), аутоинтоксикации, типологические особенности психической деятельности, нарушения обмена веществ, функции эндокринных желез, патологическая наследственность и наследственная предрасположенность или отягощенность. Одни авторы относят эти факторы к экзогенным, другие — к промежуточным. По-видимому, их все же следует относить к эндогенным факторам, ибо по отношению к организму в целом они являются внутренними факторами.

Следует отметить, что конкретная этиология известна лишь у небольшого числа нозологически самостоятельных психических расстройств и болезней: прогрессивный паралич, сифилис мозга, СПИД, классический вариант травматической болезни мозга, фенилпировиноградная олигофрения, алкоголизм, наркомания и некоторые другие.

Патогенез – это механизм развития патологического процесса. Патологический процесс может начинаться на разных уровнях организма: психическом, физиологическом, иммунологическом и метаболическом, структурном, генетическом. Так, если патологический процесс начинается на генетическом уровне (наследственные и эндогенные болезни), в него вовлекаются все вышележащие уровни функционирования, что проявляется специфическими признаками. В тех случаях, когда повреждающий фактор первично поражает морфологический уровень (травма, инфекция и пр.), патогенетическая цепь запускается на структурном уровне;  при ряде интоксикаций и некоторых инфекционных поражениях – на метаболическом и иммунологическом уровнях;  при психогениях – на физиологическом уровне. Каждый род заболеваний имеет свойственные именно ему закономерности развертывания во времени биологических механизмов. Внешним выражением такой закономерности является сменяемость психопатологических особенностей. Это проявляется не только определенным набором признаков, но и порядком их возникновения и трансформации, что создает стереотип развития патологических признаков на каждом уровне функционирования организма.

         Патоморфология изучает морфологические изменения, происходящие в органах, тканях и клетках организма в результате болезни. Некоторые психические заболевания, особенно различные варианты олигофрении и деменции, характеризуются наличием выраженных патоморфологических изменений в ткани головного мозга.