Нарушение психического развития  - универсальная форма реакции детей на любое внешнее негативное воздействие и в широком смысле отражающая изменения в психике как соотношение между социальным и биологическим. Течение, исход и прогноз психических заболеваний у детей и подростков, по сравнению со взрослыми, имеют свои особенности (А. И. Селецкий). Это обуславливает важность того, что при изучении психических расстройств у детей  необходимо придерживаться онтогенетического подхода. На это указывали такие исследователи,  как: М.С. Зеленский, В.А. Мурашов, а также М.О. Гуревич, Г.Е. Сухарева, Г.К. Ушаков, В.В. Ковалев, К.С. Лебединская, А.И. Личко и др.

По мнению В.В. Ковалева, дизонтогенез выражается в различных нарушениях темпа, сроков развития психики в целом и ее отдельных составных частей, а также в нарушении соотношения компонентов развивающейся психики ребенка и подростка. Причинами психического дизонтогенеза являются биологические (генетические и пр.) патогенные факторы, а также неблагоприятные социально-средовые воздействия. Основными механизмами психического дизонтогенеза, по мнению многих авторов, являются ретардация и  асинхрония (В.В. Ковалев, Г.Е.Сухарева, Г.К. Ушаков). Наряду с указанными механизмами нарушенного психического развития,  главным образом в детской психиатрии, рассматриваются также регресс и акселерация.

Исходя из биогенетической теории этапности развития, В.В. Ковалев  высказал предположение, что патогенетическую основу проявлений психических расстройств в детском и подростковом возрасте составляют качественной различные уровни патологического нервно-психического реагирования, закономерно сменяющие друг друга:

1. Соматовегетативный уровень (0-3 года). Этому уровню свойственны различные варианты неврастенического синдрома: повышенная общая и нервная возбудимость, склонность к расстройствам пищеварения, нарушениям питания, расстройствам сна, нарушениям навыков опрятности.

2.                                                                                                                                    Психомоторный уровень (4-7 лет). К нему относятся синдром гиперактивности, системные неврастенические и неврозоподобные двигательные  расстройства; также заикание, мутизм.

3.                                                                                                                                    Аффективный (5-10 лет). Для него характерны синдром страхов, повышенной аффективной возбудимости.

4.                                                                                                                                    Эмоционально-идеаторный (11-17 лет).  Этому уровню свойственны расстройства на основе сверхценных образований (сверхценный ипохондрический синдром, синдромы дисморфофобии, нервной анорексии, синдром метафизической интоксикации), а также патологические реакции пубертатного возраста (протеста, эмансипации и др.).

В.В. Ковалев   подчеркивает, что симптоматика, свойственная каждому уровню нервно-психического реагирования, не исключает проявлений предшествующих уровней, однако отодвигает их на второй план и видоизменяет.