Этиологические факторы задержек психического развития подразделяются на конституционально-генетические, церебрально-органические и психосоциальные.

Главные из них:

Наличие церебрально-органического дефекта и степень его выраженности. При малой степени нарушения складывается одна картина аномального развития, а при грубом поражении — совершенно другая. К этиологическим факторам следует отнести поражения генетического материала, внутриутробные нарушения, патологию родов, инфекции, интоксикации, травмы раннего постнатального периода, которые ведут к негрубым искажениям темпа развития мозговых механизмов или вызывают легкие церебральные органические повреждения.

Условия окружающей среды, социально-культурная депривация и в первую очередь воспитание и обучение. Социальные факторы включают неблагоприятные условия воспитания, дефицит информации, рост требований, предъявляемых обществом к личности ребенка (усложнение школьных программ, переход на более ранние сроки начала обучения).  

Нельзя не учитывать, что развитие отдельных структур мозга (в первую очередь, вторичных и третичных полей коры) в значительной мере происходит в постнатальном периоде, т.е. в условиях взаимодействия организма с окружающей средой и обучения. Микросоциальные средовые влияния могут оказывать патогенное воздействие на функционирование нейрофизиологических систем, приводя к нарушениям постнатального онтогенеза высшей нервной деятельности и психического онтогенеза.

Возраст, в котором возникает первичный дефект. Возрастной фактор выступает в виде изменений общей и нервной реактивности в определенные критические периоды онтогенетического развития. Такие периоды называют периодами повышенной восприимчивости (возрастной ранимости) к различным вредностям. К ним относят:

периоды возрастных кризов — от 2 до 4 лет, от 7 до 8 лет и от 12 до 15 лет,

критические периоды — первые недели внутриутробной жизни и первые 6 месяцев после рождения. В критические периоды не только имеются условия, облегчающие возникновение нарушений психического развития, но и наблюдается их более тяжелое течение.