В связи с проблемой трудностей обучения учащихся массовых общеобразовательных школ в 60 —70-х гг. XX века была выделена группа школьников с пограничной интеллектуальной недостаточностью, у которых снижение (ослабление) интеллекта (IQ 80-70%) не достигает степени его нарушения – слабоумия (т.е. IQ не меньше 70%), при этом они испытывают стойкие трудности в обучении. Для успешной педагогической  работы  с такими детьми, необходимо отделить их от слабоумных.

Пограничная интеллектуальная недостаточность представляет собой  различные по происхождению нозологические формы снижения интеллекта (врожденные или приобретённые; временные или стойкие). Это есть пограничные со слабоумием интеллектуальные расстройства, но по уровню интеллектуального дефекта «не дотягивающих» до него. Слабоумия нет, но есть снижение уровня интеллекта (IQ 70-80%).

По степени выраженности и структуре нарушений интеллектуальной деятельности примыкает к олигофрении в степени легкой дебильности, т.н. субдебильности (В.В.Ковалев, 1979).

К категории врожденной субдебильности относят конституционально глупые личности. Этот вариант впервые описан Э. Блейлером и назван «die Unklaren» («не имеющий ясного представления о чем-либо»).

В англо-американской литературе пограничная интеллектуальная недостаточность частично описывается в рамках клинически недифференцированного синдрома минимальной мозговой дисфункции (ММДminimal brain damage,  minimal brain dysfunction — MBD). Среди разнообразных проявлений ММД описываются состояния нарушенной школьной адаптации, гипердинамический синдром, расстройства эмоций и поведения, легкие нарушения познавательной деятельности и др.

Позже на основе представлений о ММД была сформулирована концепция синдромов дефицита внимания (attention deficit disorder), которая распространяется и на состояния, относимые к ММД. В англо-американской литературе используется термин «дефицит активного внимания» (Attention deficit), который распространяется и на состояния, ранее относимые к ММД. Отчасти в его рамках рассматривается и пограничная интеллектуальная недостаточность.

В англоязычной литературе эту группу обозначают как детей, имеющих недостаточные способности к обучению (educationally disabled), детей с трудностями в обучении (children with learning disabilities), детей со специфическими трудностями в обучении.

В немецкой литературе понятие пограничной интеллектуальной недостаточности частично отождествляется с педагогическим понятием «нарушение взаимоотношений», «нарушением школьного поведения» (Verhal-tensstorungen) (G. Grossman, W. Schmitz, B.Scholz, A. Gert и др.).

В последнее время выделена еще одна форма психического дизонтогенеза — психический диатез, представляющий собой выражение предрасположения к тем или иным психическим заболеваниям.

Понятие «аномальный ребенок» предполагает характеристику ребенка, имеющего дефект, возникающий у ребенка под влиянием болезни, который может привести к отклонениям в общем ходе его психического развития. Своеобразное психическое развитие, обусловленное дефектом той или иной функции, вызванным болезненным процессом, называют аномалией развития.

От 40 до 65% стойко неуспевающих учащихся составляют дети с нарушением психического онтогенеза, которое получило название временных задержек психического развития. В отечественной литературе распространены термины «задержка темпа психического развития», «задержка психического развития» (ЗПР), предложенные Г.Е.Сухаревой (1965, 1970). Термин "задержка" подчеркивает снижение возрастного уровня психического развития и вместе с тем временный характер отставания, которое с возрастом преодолевается и тем успешнее, чем адекватнее и раньше создаются условия обучения и развития детей рассматриваемой категории.

Состояния, относимые к ЗПР, являются составной частью более широкого понятия «пограничная интеллектуальная недостаточность».

Понятие «пограничная интеллектуальная недостаточность» является более широким и включает в себя состояния, относимые к таким проявлениям дизонтогенеза, как задержки психического развития (ЗПР), искажения и другие нарушения психического развития.

Особенно важно разграничивать:

1) легкие случаи пограничной интеллектуальной недостаточности, наиболее тесно примыкающие к норме, 

2) легкие формы умственной отсталости с компенсацией, возможной только в условиях специального обучения и воспитания.

Для отечественной психиатрии характерно стремление к сужению рамок пограничной интеллектуальной недостаточности, выделению ее в относительно самостоятельную клиническую группу и к дифференциации ее форм на основании патогенетических механизмов и клинических особенностей.

Пограничная  интеллектуальная недостаточность рассматривается в МКБ-10 - как синдром, входящий в структуру того или иного неврологического, психического или соматического заболевания.

Частота задержек психического развития в детском населении (как самостоятельная нозологическая форма) составляет 8—10% в общей структуре нозологической психической патологии. Задержки психического развития в качестве синдрома встречаются значительно чаще (до 65%).