Клиническая картина при разных формах детского слабоумия неодинакова и зависит от характера повреждающих факторов, времени начала их влияния и интенсивности (степени тяжести поражения центральной нервной системы), от локализации болезненного процесса, а также от сопротивляемости организма и вредных влияний, действующих на дальнейших этапах развития ребенка в период активного формирования психических функций (частые заболевания, неблагоприятные условия в семье и др.).

Клинические проявления умственной отсталости, включая сам интеллектуальный дефект, полиморфны как по характеру, так и по степени выраженности. Однако имеются главные клинические критерии, которые характеризуют в первую очередь так называемую ядерную (типичную) олигофрению. Понятие «ядерная олигофрения» было введено в 1938г. Н.И.Озерецким на основе массивности дефекта и особенностей как интеллектуального недоразвития, так и личности больного в целом. При ядерной олигофрении поражаюются более древние мозговые образования. Накопленные к настоящему времени данные показывают, что эти критерии остаются справедливыми лишь для «ядра» данной патологии, но не для всей совокупности состояний, причисляемых в настоящее время к олигофрении.

1. В основе умственной отсталости лежит повреждение головного мозга.

2. Врожденность или раннее возникновение в возрасте до 3-х лет.

3. Общее психическое недоразвитие всех сложных форм психической деятельности – интеллекта (ведущий признак). При этом патологическом состоянии страдают восприятие, мышление, внимание, память, речь, двигательная и эмоционально-волевая сферы.

Особенности психического недоразвития при олигофрении:

- нарушения развития носят диффузный характер, малодифференцированный, более или менее равномерный (общая психическая неполноценность);

- преимущественная незрелость коры, как образования, наиболее сложного и поздно созревшего в онтогенезе на фоне необратимого недоразвития мозга  в целом  (структура дефекта);

- поражению подвергаются эволюционно наиболее молодые, интенсивно развивающиеся системы мозга;

- функции, имевшие наиболее длительный период созревания, имеют более глубокое повреждение при раннем действии неблагоприятных факторов, раннее время поражения приводит к более выраженному недоразвитию функций (иерархичность);

– в состоянии недоразвития находятся как психические функции, так и общие регуляторные системы (тотальность психического недоразвития);

- преобладание слабости абстрактного мышления, неспособность к отвлечению и обобщению при меньшей выраженности нарушений предпосылок интеллекта и относительно менее грубым недоразвитием эмоциональной сферы (качественная характеристика интеллектуального дефекта);

- своеобразие нарушений деятельности больного (отсутствие инициативы, наклонность к подражанию и повторению заученных штампов, неспособность к переключению на новые виды деятельности).

По Г.Е. Сухаревой, распознание олигофрении должно строиться именно на двух последних особенностях.

4. Необратимость вызвавшего недоразвитие патологического процесса.

5. Непрогредиентность интеллектуальной недостаточности (отсутствие ухудшения), т.е. остановка психического развития, являющаяся следствием нарушения онтогенеза.

Диагноз «олигофрения» только тогда является достоверным, когда он устанавливается не только путем изучения отдельных клинических синдромов, а на основании тщательного анализа всей клинической картины в целом.

Клиническая картина умственной отсталости проявляется симптомами: общей психической неполноценности, соматическими  и неврологическими, которые являются показателями недоразвития и (или) неправильного развития не только головного мозга, но и всего организма.